Powered by Guardian.co.ukDenna artikel med rubriken “Nyfikenhet rover upptäckt av metan "spikar" bränslen spekulationer om liv på Mars” skrevs av Ian Sample och byråer, för The Guardian onsdagen den 17: e december 2014 08.35 UTC

NASA: s robotliknande rover, Nyfikenhet, har upptäckt fluktuerande svävar metan på Mars, underblåsa spekulationer att gasen kan komma från en form av liv på den röda planeten.

Ett instrument på sexhjulig robot mätt mystiska spikar av metan som inte kan lätt förklaras av geologi eller organiskt material transporteras till planeten av kometer eller asteroider.

"Att vi upptäcker metan i atmosfären på Mars är inte ett argument att vi har funnit bevis för liv på Mars, men det är en av de några hypoteser som vi kan föreslå att vi måste överväga,"John Grotzinger, en vetenskapsman i nyfikenhet laget, berättade för American Geophysical Union mötet i San Francisco. "Stora organiska molekyler i antika stenar på Mars är inte heller ett argument att det var en gång livet på gamla Mars, men det är typ av material du vill söka efter om livet någonsin hade sitt ursprung på Mars.

Instrumentet spelat in en tiofaldiga ökning av metan i atmosfären runt den och upptäckte andra organiska molekyler i pulverform rock samlas in av rover's drill, den första definitiva upptäckten av organiska ämnen i ytmaterial mars. Dessa organiska ämnen kan antingen har bildats på Mars eller landade på Mars via meteorites.

"Denna tillfälliga ökningar av metan, kraftigt upp och sedan tillbaka, berättar om det måste finnas någon relativt lokal källa,"sade Sushil Atreya, av nyfikenhet science team vid University of Michigan i Ann Arbor. "Det finns många möjliga källor, biologiska eller icke-biologiska, som samverkan mellan vatten och rock."

Mars satelliter har upptäckt plymer av metan från ytan innan, men ingen lika ovanligt som den plötsliga avluftning av gas mäts på Gale Crater, där tyder vatten en gång flödade miljarder år sedan.

Nyfikenhet, en av NASAs två Mars exploration rovers, landade i 96-milsvid kratern i augusti 2012 och har utforskat regionen sedan. Förra året rapporterade den amerikanska rymdorganisationen att Gale innehöll resterna av en forntida insjö som kan ha varit en gästfri miljö för livet i det avlägsna förflutnan.

En datorgenererad bild av nyfikenhet rover.
En datorgenererad bild av nyfikenhet rover. Fotografera: NASA/PA

Den senaste upptäckten, rapporterade i tidskriften Science, följt studier av gas prover av nyfikenhet avstämbara laser spektrometer (TAS), som använder intensivt ljus till kemisk analys. Det visade en låg bakgrundsnivå av metan som spetsade över 60 Martian dagar.

I fyra sekventiella mätningar, Nyfikenhet visade metan nivån skyhöga från om 0.69 ppb volymprocent (ppbv) till 7.2 ppbv. Spikar ägt rum inom 200 till 300 meter från varandra och mindre än en kilometer från där de lägre avläsningarna upptäcktes.

När hade nyfikenheten rest en ytterligare kilometer, högre metan nivåer hade försvunnit. Forskare under ledning av Chris Webster på Nasa: s Jet Propulsion Laboratory i Pasadena, Kalifornien, skrev: "Ihållande höga metan värden över 60 Sols (Martian dagar) och deras plötsliga 47 Sols senare stämmer inte överens med en välblandad händelse, utan snarare med en lokal produktion eller avluftning som, en gång avslutas, sprider snabbt."

Vindriktningen anges en källa norr om rover.

Livet är den främsta producenten av metan på jorden, men många icke-biologiska processer kan generera gas.

Den låg bakgrundsnivån av metan upptäcks av nyfikenhet kunde förklaras av solens strålar förnedrande organiska material som eventuellt deponeras av meteorer, Nasa-forskare sade. Men spikar av metan krävs en extra källa, som var osannolikt att en nyligen inverkan av en komet eller asteroid. Sådant objekt skulle mäta flera meter över och skulle ha lämnat en stor krater, inga tecken som var synlig.

Korta tidsskalan för metan spikar tydde inte på gasen släpptes från vulkaniska avlagringar fast i isen, kallas clathrates. Inte heller gjorde det ser ut att komma från utsläpp av gasformiga metan som hade blivit bunden till marken.

Nasa författarna var försiktig om förhastade slutsatser, men drog slutsatsen att "methanogenesis" – bildandet av metan av mikrobiella buggar kallas methanogens-kan vara ett svar på gåtan.

"Våra mätningar som spänner över ett helt år Mars indikerar att spåra mängder metan är som genereras på Mars av mer än en mekanism eller en kombination av föreslagna mekanismer – inklusive methanogenesis antingen idag eller släppta från förbi reservoarer, eller båda."

Monica Olsson, en planetarisk forskare vid öppna universitetet, sa: "De har upprepade sina mätningar under en längre tid, och utförs noggrann kalibrering, så jag är säker på att är informationen bra.

"De anser flera olika ursprung, inklusive destruktion av UV-strålningen från i-faller organiskt material från interplanetary damma och meteoriter, pressmeddelande från clathrates och även metan genererar buggar. Utan ytterligare data, som att veta kol och väte isotopsammansättningen av gas, Det är svårt att tilldela en specifik källa. Min egen preferens, baserat på ingenting annat än instinkt, skulle vara att gå för clathrates snarare än fel. "

Gale Crater

Gale Crater, på Martian ekvatorn, skapades när en stor meteor slog planet 3.5bn till 3.8bn år sedan. I mitten är ett högt berg, namngivna Mount Sharp, som stiger 18 000 ft över kratergolvet. Strömmande vatten verkar har snidade kanaler i sidorna av berget och kratern väggarna.

En annan viktig upptäckt av nyfikenhet var som vatten bundet i finkornig jord inom kratern. Varje kubikfot av Martian jord befanns innehålla omkring två pint vatten, inte fritt tillgängliga men bifogas mineraler.

Rover har nått botten av Mount Sharp och över kommande månader börjar en långsam uppstigning. Forskare är angelägna om att utforska berget eftersom dess sedimentära lager ger ögonblicksbilder av Martian historia.

Frågan om huruvida det finns, eller var, liv på Mars kan slutligen besvaras av Europeiska rymdorganisationens ExoMars uppdrag, som kommer att landa en 300kg rover det i 2019. Det kommer att utrustas med en två meter borra och möjligheten att identifiera biomarkörer för livet. Det kommer inte vara på väg för Gale Crater, emellertid. Eftersom det kommer att landa med mindre precision än nyfikenhet, kratern och dess berg anses alltför potentiellt farliga.

guardian.co.uk © Guardian Nyheter & Media Limited 2010

Publicerad via Guardian News Feed plugin för Wordpress.

22527 0