Funderar du vad jag tänker? Ökningen av tankekontroll

Are you thinking what I’m thinking? The rise of mind control

 

Powered by Guardian.co.ukDenna artikel med rubriken “Funderar du vad jag tänker? Ökningen av tankekontroll” skriven av Tom Irland, för The Observer på lördag 22 augusti 2015 18.30 UTC

pressas Ahundred elektroder tätt mot min hårbotten och en blandning av saltvatten och baby schampo droppar ner min rygg. Ljumma i min något upprörd hjärnan representeras av en förbryllande samling av grafer på en skärm framför mig. När jag blundar och koppla, rörigt spikar och dalar blir prydliga lilla vågor.

Nästa, forskare här på Newcastle University Institute of Neuroscience inducera små elektriska strömmar i olika delar av mitt huvud, med användning av en teknik som kallas transkraniell magnetisk stimulering (TMS). Om de brand enheten några millimeter till vänster om min hjärna motor cortex, jag känner inget. Hit min "sweet spot", emellertid, och min arm rör sig av sig själv.

Jag är här för en demonstration av de verktyg som ligger till grund för vad många kallar "mind control" teknologi. Neuroforskare tror att det kommer snart att vara möjligt för människor att styra robot avatarer som använder tankekraft ensam, eller ens att skicka tankar eller avsikter från en människas sinne direkt till en annan - en skrämmande utsikter för fans av kult sci-fi filmer som skannrar, där samhället styrs av en elitstyrka med tankekontroll och telepatiska krafter.

Vissa tror även att folk kommer en dag att ansluta deras hjärnor ihop, via Internet, för att bilda en enorm kollektiv super hjärna.

Här i Newcastle, Forskarna hoppas sådan teknik kan användas för att återställa rörelse till människor som drabbats av förlamning eller funktionshinder. I en annan demonstration, elektroder detekterar storm av elektrisk aktivitet från min hjärna ner till nerver och muskler i min arm som jag flyttar mina fingrar. Jag hör sprakande enskilda motoriska enheter i min hand muskler bränning, amplifierades genom väsande högtalare.

Laget här använder sådana signaler för att hjälpa människor kontrollera robot lemmar, eller omdirigera nervimpulser tillbaka in i kroppen för att kringgå skadade nerver. Sådana anordningar är kända som hjärn-datorgränssnitt, eller BCIS, och har utvecklats snabbt under det senaste decenniet.

Internationellt, neuroforskare har gått ett steg längre, skicka information från en hjärna till en annan för att skapa en hjärna-till-hjärna gränssnitt, eller BBI. Forskare har även gjort en person rör sig när en annan person vill att de ska, alla genom att ansluta deras hjärnor.

Greg Gage visar nya "människa till människa" gränssnitt.

"Sinne kontroll" är plötsligt inte bara rimligt, men faktiskt ganska lätt. Du kan köpa en "DIY human-gränssnitt" på nätet för drygt £ 165, en del av ett projekt som syftar till att göra neurovetenskap mer tillgängliga för unga människor. I en video genom neurolog Greg Gage, två på scenen volontärer är anslutna till enheten - lite mer än ett par trådar, några blinkande kretsar och en bärbar dator. När ett ämne lockar sin arm, den andra är oförmögen att stoppa sin arm curling också.

"När du förlorar din fria vilja och någon annan blir din agent, det känns lite konstigt,"Gage säger till sina unga volontärer.

Vid framkanten av denna teknik, det blir lite konstigare. I 2013 forskare från Harvard Medical School meddelade att de hade gjorde en anordning som tillät en frivillig försöksperson för att flytta en råtta svans via trodde ensam. Samma år, neuroforskare från University of Washington skickas hjärnans signaler via Internet från en individ bär en elektroencefalografi (EEG) headset till en annan med en TMS-enhet, fjärrstyra mottagarens handrörelser. En person, tittar på en dataspel, trott att flytta sin hand för att skjuta ner en fiende missil. Hans tankar stimulerade annan persons finger för att slå på avtryckaren vid lämplig tidpunkt.

Sedan finns den förlamade tonåring som sparkade den första bollen i förra årets VM invigningen, klädd ett exoskelett som styrs av sitt sinne. Och forskare vid Starlab anläggning i Barcelona, som claim to have demonstrated “conscious transmission of information” – sending the word “hola” from one mind to another, without either person using their senses.

Such experiments understandably make many people feel uneasy. Rumours that the US military is funding research in this area only add to concerns about frightening potential uses. Could people be forced to move or act against their will, or have their innermost thoughts and feelings extracted from their head?

The robotic exoskeleton used at the 2014 World Cup opening ceremony.

Svaret, at the moment, is almost certainly no. Even the most seemingly profound experiments can be a little underwhelming when looked at in detail. The Barcelona experiment, t.ex., kanske låter som om en person trodde "hola" och mottagaren hörde då ordet som en inre röst i huvudet. Verkligheten är mycket olika: den "avsändare" preciseras ordet i binär kod genom att föreställa att flytta sina händer eller fötter - en rörelse betydde "0", den andra betydde "1". "Mottagaren" fick sedan två typer av hjärnstimulering: ett, vilket fick dem att uppfatta ljusblixtar, representerade 1s, en annan puls med ingen effekt representerade 0s. Så, verkligen, en person stavat ett ord genom att tänka på att flytta, och en person fick ett slags futuristisk morsekod insprängd i huvudet. Imponerande, men knappast Matrisen.

Problemet är, hjärna-till-hjärna teknik hos människor är för närvarande begränsad till icke-invasiva tekniker, such as the slimy EEG device that is draped over my head in Newcastle. From outside the skull, such devices can only detect flurries of activity in the outer parts of the brain, or large spikes of activity deep in the brain.

“Reading brain activity with EEG is like trying to follow a football match while stood outside the stadium,” says Dr Andrew Jackson, senior research fellow at the Newcastle institute. “You can tell when someone’s scored a goal. But that’s about it.”

Activity associated with movement is one of the easiest types of brain activity to detect and reproduce. Capturing thoughts and feelings, which involve highly specific, synchronised activity, is something very different.

Sending sensations into the receiver’s brain is even less precise. Transcranial magnetic stimulation, the device used to make my arm twitch, can induce electric currents in extremely precise areas of the brain, activating neurons only in those areas. But again, creating complex sensations such as words and thoughts is far beyond the current scope of these devices.

Jackson says: “On the whole the technology [for sending signals] is less precise than the technology we have for recording – it is hard to control where you are stimulating. And we don’t really know much about the language of brain function – we don’t know what sensation will be created by stimulating different areas.”

Giulio Ruffini, who helped to devise the “hola” experiment, says the transmission of real thoughts or messages, rather than a sequence of 0s and 1s, is probably only likely with invasive technology – the implantation of devices directly into the brain.

“It is a far more interesting goal – the brain perceives something and you stimulate that exact experience in someone else. It has been demonstrated with invasive technologies in animals, and I believe it will be done in humans soon too.”

Such implants contain hundreds of minute needle-like electrodes, placed in precise locations in the brain to monitor or stimulate individual neurons. Researchers this year connected the brains of three monkeys using invasive technology, and found the animals quickly learned to synchronise brain activity to collaborate in tasks. In a similar experiment, four rats connected with intra-cortical devices were able to perform tasks to a higher level than single animals.

Ruffini is excited about what implants could achieve in humans. “It is so much more powerful. Already you can connect humans to an interface that controls a robot which you use to grab things. If we establish links between brains that are powerful enough, could those people actually be thought of as one and the same person? Could we even communicate with other species?"

Miguel Nicolelis, a pioneer in the field, says that if invasive technology was deemed safe and ethically permissible, “doing something like controlling a car with your thoughts would be fairly trivial”. In his book Beyond Boundaries, Nicolelis envisages a future where people “download their ancestral memory bank” or “experience the sensations of touching the surface of another planet without leaving your living room”. On the phone, emellertid, he is more pragmatic. “Higher order brain functions are not available to be transmitted. If it cannot be reduced to a channel, it cannot be transmitted.”

Like Nicolelis, many working in this field like to entertain all hypothetical possibilities, despite the technology’s limitations and the complexity of the brain. Tellingly, when the UK’s scientific ethics committee looked into emerging “neurotechnologies”, such as BCIs and BBIs, they decided the discrepancy between what might be done and what is actually possible was so large that there is no need for any regulatory action for now.

Commercial attempts to create mind-reading EEG gadgets have largely been gimmicks, and when I try the £165 DIY human-human interface from the videos, I seem to just give my friends electric shocks. It all adds up to a confusing mixture of genuinely brilliant science and speculative hype.

“With some experiments I’ve seen I’m not quite sure what the point is, other than to be the first person to do it,” admits Jackson.

Ändå, invasive devices are likely to be coming to a hospital near you, and soon. “Invasive technologies are actually more desirable for a patient who is missing a limb or is paralysed,” says Jackson. “They might not want to have to wear something on their head, they might want something permanent and incorporated into their body.” As I remove this summer’s least sought-after headwear from my poor head, I see his point. The challenge now is creating safe implants that can function beneath the skin for decades.

Others, including Ruffini, remain convinced that humans will be able to link brains more meaningfully, perhaps wirelessly, within this century.

“Humans need to communicate. We have always tried to widen the bandwidth with which we can do it – with language or letter, phone or internet. It may take 50 eller 100 years before we are communicating thoughts, but I think it is inevitable.”

Non-invasive brain-to-brain interfaces

■ Activity in the brain is detected by a device held on the scalp, such as electroencephalography (EEG). This gives an indication of patterns of neural activity, mainly in areas of the outer brain.

■ The data is amplified, processed, and analysed by a computer, and converted to a signal that can be transmitted into another brain.

■ Transcranial magnetic stimulation (TMS) uses a magnetic field to induce electric current in areas of the brain, stimulating neurons to “fire”. The sensations that can be created by sending impulses into the brain in this way are extremely limited, eg muscle movements or the perception of flashes of light.

Invasive brain-to-brain interfaces

■ A special chip containing tiny, needle-like electrodes is inserted into the brain and fixed to the skull. Electrodes can be placed with enough precision to measure the activity of individual neurons.

■ Activity is detected, processed and analysed by a computer.

■ Electrodes can be placed to stimulate precise areas of the brain. Though more precise than TMS, stimulating complex effects like thoughts or controlled movements is still not yet possible.

guardian.co.uk © Guardian News & Media Limited 2010

Publicerad via Guardian News Feed plugin för Wordpress.

relaterade artiklar