Μπορεί ένα Άρη αποικίζουν τον κόκκινο πλανήτη?

Can Mars One colonise the red planet?

 

Powered by Guardian.co.ukΑυτό το άρθρο με τίτλο “Μπορεί ένα Άρη αποικίζουν τον κόκκινο πλανήτη?” γράφτηκε από τον Andrew Smith, για την εφημερίδα The Guardian, το Σάββατο 30 Μάη 2015 10.00 UTC

Πότε πρώτη ρόβερ της NASA που ορίζονται στην επιφάνεια του Άρη στην 1997, της συνεχούς ροής έγχρωμες εικόνες προκάλεσε μια πρόωρη αίσθηση στο διαδίκτυο. Μετά από αιώνες όνειρα, Εδώ ήμασταν, στο ύψος των ματιών για να πλησιέστερο δυνητικά κατοικήσιμο γείτονά μας, και το θέαμα ήταν τόσο ψηχράς μαγευτική όπως θα μπορούσε να φανταστεί: ένα βραχώδες, κόκκινο Desertscape σε μια κλίμακα εντελώς ξένο προς τη Γη. ένα βουνό, Όλυμπος, ήταν η μεγαλύτερη στο ηλιακό μας σύστημα (τρεις φορές το ύψος του Everest, με αποτύπωμα το μέγεθος της Σουηδίας); αμμόλοφος-σάρωσε τις θάλασσες βόρειο ημισφαίριο της, ενώ 7 χιλιόμετρα βαθιά φαράγγια νευρώσεις του Νότου.

Παρακολουθώντας σε έναν ογκώδη υπολογιστή στο ολλανδικό πανεπιστήμιο πόλη της Τβέντε, 20-Η πρώτη σκέψη year-old Bas Lansdorp ήταν ένα από θαύμα; το δεύτερο του λαχτάρα ("Θέλω να πάω εκεί!"), τότε η μελαγχολία συνειδητοποίηση ότι, ον ολλανδικά, ποτέ δεν θα μπορούσε να πετάξει με τη NASA. Έτσι θα πρέπει να το κάνει ο ίδιος.

Τι είδους ένα άτομο σκέφτεται τέτοια αλλόκοτα σκέψεις, Στη συνέχεια προσπαθεί να κάνει τους πραγματικούς? Δεκαοκτώ χρόνια αργότερα, Lansdorp και εγώ είμαστε σε ένα τρένο καθ 'οδόν προς Χίθροου, συζήτηση Mars One, μια πραγματική εταιρεία με την πραγματική τους επενδυτές και ένα πρόγραμμα γενέσει εκπαίδευσης αστροναυτών, ενώ τους συνεπιβάτες μας σιγήσουν και να προσποιούνται ότι δεν ψαλίδα. Lansdorp έχει απότομος, κρυστάλλινα μάτια θετικότητα; μια αγορίστικη γοητεία που βλέπετε σε πολλούς επιχειρηματίες ότι, σε συνδυασμό με την ολλανδική προφορά του, τον κάνει να φαίνονται ειλικρινή και πειστική. Όλα τα ίδια, η γυναίκα δίπλα μου έχει κοιτάζοντας την ίδια οθόνη smartphone για το παρελθόν 10 πρακτικά, και φούσκα σκέψη της διαβάζει: "Αυτός ο άνθρωπος μιλάει για τη μετάβαση στον Άρη. Σύντομα. Όπως ο ίδιος αυτό σημαίνει. Ονειρεύομαι?"

Lansdorp άρχισε με τη σκέψη για τον Άρη ως μια πνευματική άσκηση, ένα χόμπι: πώς θα μπορούσε πράγματι να λειτουργήσει μια αποστολή στον Άρη ιδιωτική χρηματοδότηση? Ήξερε ότι όταν ο Τζορτζ Μπους Sr διέταξε τη NASA να κοστίσει το ταξίδι στις αρχές της δεκαετίας του '90, ήρθαν πίσω με ένα ποσοστό της 0bn, μετά την οποία τα ανθρώπινα ταξίδια στον Άρη έγινε ο τρελός θείος στο υπόστεγο του χώρου. Ένα Nasa μηχανικός Μίλησα με εντοπιστεί ένα "παράγοντα giggle" φοιτούν της πολύ αναφέρετε στο γραφείο.

Σταδιακά, αν και, Lansdorp ήρθε να πιστεύουν υπήρχε ένας τρόπος για να μειώσει το κόστος από την αποδοχή μια απλή αλήθεια: ότι το πιο δύσκολο μέρος του ένα ταξίδι στον Άρη δεν επρόκειτο, αλλά επιστρέφουν. Nix η επιστροφή και τεχνολογίας τα προβλήματά σας έπεσε μακριά, στο βαθμό που θα απαιτείτο καμία νέα τεχνολογία. Για ένα δημόσιο οργανισμό όπως η Nasa, ένα τέτοιο άλμα θα ήταν πολιτικά αδιανόητο. Αλλά για ένα χρηματοδοτούμενο από ιδιωτική ένα - γιατί όχι? Ξαφνικά, Lansdorp μιλούσε για μια επιχείρηση που κανένας άλλος δεν τόλμησε ακόμη αμφισβητήσιμο: μια αποστολή οικισμός Άρη, για δις, μικρή αλλαγή στις κυβερνήσεις και μια αυξανόμενη μόνιμο προσωπικό των ατόμων.

Lansdorp τελείωσε τις μεταπτυχιακές σπουδές του στη μηχανολογία και ίδρυσε μια εταιρεία ανανεώσιμων πηγών ενέργειας, Ampyx Ισχύς, η οποία υποσχέθηκε γλιστρώντας γεννητριών αιολικής ενέργειας και αποδειχθεί ιδιαίτερα δημοφιλής με κερδοσκόπων επενδυτών (οι μηχανές δεν έχουν ακόμη κατασκευαστεί). Επίσης, ερωτεύτηκε και άρχισε να σκεφτεί για μια οικογένεια. Έπειτα, σε 2010, ένας φίλος του έστειλε ένα έγγραφο από το Βρετανός φυσικός Paul Davies, επιπλέουν την ιδέα μιας μονόδρομης αποστολή στον Άρη. "Ματιά, έχουν κλαπεί την ιδέα σας,«Ο φίλος αστειεύτηκε.

Ήταν ή τώρα ή ποτέ. Lansdorp άρχισαν να εξετάζουν ένα μοντέλο χρηματοδότησης με βάση τα δικαιώματα μετάδοσης και τη διαφήμιση. Εάν η Premier League, Ολυμπιακοί Αγώνες και ριάλιτι σόου ήταν αξίας δισεκατομμυρίων, ποια τιμή μια αποστολή στον Άρη και εγγυημένη κοινό ... ο καθένας στη Γη? Οκτώ δισεκατομμύρια ζευγάρια μάτια θα αγοράσει μερικές ρουκέτες, δεν θα μπορούν?

***

Lansdorp είναι ένας σκληρός άνθρωπος να γίνουν αντιληπτά. Υποψιάζομαι ότι αυτό οφείλεται εν μέρει στην αμφιθυμία προς ένα μέσο που είναι όλο και πιο ύποπτη από αυτόν (και πώς μπορεί να μην είναι ύποπτη ενός μάγκας που δεν έχει ρουκέτες ή στολές, αλλά λέει ότι είναι μακριά στον Άρη σύντομα); και εν μέρει λόγω της τιμωρίας αναζήτηση για περαιτέρω επενδύσεις. Όταν θα συναντηθούμε, την περασμένη εβδομάδα έχει δει να μετακινούνται μεταξύ των ΗΠΑ, Καναδάς, Αυστραλία, τις Κάτω Χώρες και το Λονδίνο.

Όπου τον πρώτο γύρο των χρηματοδοτών του ήταν ως επί το πλείστον οι επενδυτές αγγέλου, 30-περίεργο πλούσια άτομα και τρεις ή τέσσερις εταιρείες που δεν απαιτούν μια επιστροφή στην επένδυσή τους, δεύτερου γύρου χρηματοδότησης περιλαμβάνει παραδοσιακά σκληρυμένο επαγγελματίες οι οποίοι αναμένουν κέρδη εντός συμφωνημένου χρονοδιαγράμματος. Το σημείο στο οποίο ο Άρης μπορεί κανείς να ανακοινώσει υποστήριξη από αυτά τα παιδιά είναι το σημείο στο οποίο δεν έχουμε άλλη επιλογή παρά να το λάβουμε σοβαρά υπόψη. Και αυτό το σημείο, Lansdorp λέει, είναι κοντά.

Μάρτιος: Bas Lansdorp
Mars One του Bas Lansdorp: «Τα παιδιά θα θέλουν να είναι αστροναυτών, Δεν ποπ σταρ. Διότι αυτό θα είναι το δροσερό πράγμα που πρέπει να είναι «. Φωτογραφία: Manuel Vazquez για την Guardian

το σχέδιό του είναι αυτό: πρώτα, να στείλει οκτώ uncrewed ρουκέτες, γεμάτη με εξοπλισμό, τα υλικά και τα ρομπότ να συγκεντρώσει μια βάση, 2,000 τετραγωνικά πόδια διαβίωσης και χώρο εργασίας, χτισμένο από κάψουλες πυραύλων και σκληρή φουσκωτά. Οι πύραυλοι θα έρθει πιθανότατα από μια σειρά που αναπτύχθηκε από Elon Musk στην SpaceX; από 2027, θα αρχίσουν να μεταφέρει εποίκους, αποστέλλονται σε ομάδες των τεσσάρων, ανά διετία. Lansdorp έκκληση για εθελοντές 2013, και τον Φεβρουάριο ανακοίνωσε την πρώτη παρτίδα του επιτυχόντων - ο Άρης 100. Την επόμενη άνοιξη, ο 100 θα συνεδριάσει για την ομάδα ασκήσεων, και 24 εκπαιδευόμενους πλήρους απασχόλησης θα προκύψουν.

επικριτές Lansdorp πιστεύουν αυτό είναι πολύ καλό για να είναι αληθινό. Στα τέλη του περασμένου έτους, μια ομάδα ερευνητών στο Ινστιτούτο Τεχνολογίας της Μασαχουσέτης (ΜΕ) ισχυρίστηκε ότι το πλήρωμα Mars One θα πεθάνουν 68 ημέρες μετά την προσγείωση: ο εξοπλισμός που απαιτείται για την εξισορρόπηση των επιπέδων οξυγόνου τους απλά δεν υπάρχει. (Mars One απάντησε ότι το πιθανό πρόβλημα θα λυθεί σε χρόνο.) Προέκυψε ότι μια συμφωνία δεν μπορεί να επιτευχθεί με την εταιρεία τηλεοπτικών παραγωγών επέλεξε να μετατρέψει την αποστολή σε μια παράσταση, ένα τμήμα του Ηνωμένου Βασιλείου των παραγωγών Big Brother Endemol. (Lansdorp λέει μια άλλη εταιρεία παραγωγής έχει τεθεί σε εφαρμογή από τον Νοέμβριο, αλλά ότι οι λεπτομέρειες είναι εμπορικά ευαίσθητες.) Μια άλλη σύμβαση, με τις ΗΠΑ αεροδιαστημική εταιρία Lockheed Martin, έχει επίσης μειωθεί, μέσω, αναγκάζοντας μια καθυστέρηση δύο ετών στην προβλεπόμενη έναρξη, να 2027. (Lansdorp λέει ότι έχει συμβόλαιο με την Paragon Space Development Corporation στην Αριζόνα, το οποίο έχει σχεδιαστεί για συστήματα υποστήριξης της ζωής του Άρη κάποιου, και τώρα εργάζεται για διαστημικές στολές. Paragon επιβεβαιώνει αυτό.)

περισσότερα damagingly, ένας νεαρός ακαδημαϊκό Δουβλίνο με διδακτορικό στη φυσική και την αστροφυσική, Joseph Roche, είπε τον Μάρτιο ότι έφευγε το 100: Δεν ήταν μόνο η διαδικασία επιλογής γελοιώς ανεπαρκή, γίνεται μέσω online φόρμες και το Skype, αλλά Lansdorp ήταν το χτύπημα των υποψηφίων για "τα τέλη επεξεργασίας» και την επιβράβευση εκείνων που αγόρασαν τα εμπορεύματα (αφίσες, αυτοκόλλητα, T-shirts). Άρχισε να φαίνεται σαν να ένα φετβά, προειδοποιώντας τους μουσουλμάνους ότι η συμμετοχή στο Mars One ανήλθαν σε αυτοκτονία και μια αμαρτία, ήταν το λιγότερο από τα προβλήματα Lansdorp του.

Αλλά επιμένει κίνητρά του είναι γνήσια. "Ένα από τα μεγάλα πράγματα Mars One μπορεί να επιτύχει,"Λέει, "είναι αυτό, όπως όταν Neil Armstrong και Buzz Aldrin προσγειώθηκε στο φεγγάρι, αν οι άνθρωποι πάνε στον Άρη, τα παιδιά θα θέλουν να είναι αστροναύτες και επιστήμονες και μηχανικούς και πάλι, αντί του ποπ σταρ. Γιατί αυτό πρόκειται να είναι το δροσερό πράγμα που πρέπει να. Τώρα αμέσως, δεν είναι."

Έτσι Είχε ατού το X Factor με τον παράγοντα Άρη? "Θα ήταν περισσότερο από αυτό,"Λέει. "Αν αυτό οδηγεί σε 10% περισσότερους επιστήμονες ή μηχανικοί, αυξάνει την πιθανότητα σύνταξη στα λαμπρά μυαλά που χρειαζόμαστε για να αντιμετωπίσουμε τα πράγματα όπως η κλιματική αλλαγή και τη σίτιση του κόσμου. Τίποτα δεν ενώνει τους ανθρώπους σαν ένα κοινό έργο. "

Για να αγοράσετε την ελευθερία να εργάζονται με πλήρες ωράριο στον Άρη, Lansdorp πούλησε τις μετοχές του στην Ampyx. Του λέω θα ήθελα να έχουν μια μύγα στον τοίχο η νύχτα, είπε η κοπέλα του, Τώρα η μητέρα του γιου του, γι 'αυτό. Γελάει. "Λοιπόν, πριν από αυτό, Έκανα αερομεταφερόμενα αιολική ενέργεια, θυμάμαι. Και όταν παράτησα το διδακτορικό μου για να ξεκινήσει την πρώτη μου εταιρεία, Θυμάμαι πώς καταστράφηκε η μαμά μου ήταν. Η φίλη μου δεν ξέρει έρχομαι με φιλόδοξα πράγματα και να προσπαθήσουμε για την υλοποίησή τους. Και τώρα έχουμε την καταβολή των μισθών για δύο χρόνια, για μια ομάδα 10. Κανείς δεν σε Mars One είναι αυτό για τα χρήματα, αλλά είναι πραγματική. "

Υπάρχει ένα ευφυές σχέδιο αντίπαλος για να πάρει στον Άρη, λεπτομερώς από τον μηχανικό αεροδιαστημικής και Mars Society ιδρυτής Robert Zubrin στο έργο του 1996 προτιμήσετε την περίπτωση για τον Άρη. Προτείνει μια σειρά αποστολών επιστροφής σε διαφορετικές θέσεις στον κόκκινο πλανήτη, σε ένα πρόγραμμα που κοστίζει σε δις-30 δις. Δεν θα ήταν πιο έξυπνο να δαπανήσει τα χρήματα για Zubrin περισσότερο πολιτικά εμπορεύσιμη (διότι περιλαμβάνει ένα ταξίδι μετ 'επιστροφής) εναλλακτική λύση? Lansdorp δεν λέει. Πρώτα, μου θυμίζει ότι η εκτόξευση ρουκετών στη Γη είναι δύσκολη και επικίνδυνη, και απαιτεί εκατοντάδες εμπειρογνώμονες - οπότε φανταστείτε τα προβλήματα που προσπαθεί να το κάνει με λίγες πλήρωμα στον Άρη, αφού η μηχανή έχει ταξιδέψει 50 μίλια και έχουν ριχτεί περίπου κατά την εκτόξευση και προσγείωση. Ο ίδιος αμφιβάλλει επίσης εκτίμηση του κόστους Zubrin του: “Because of the new technology his plan would require, it’s a longer timeline, so I wouldn’t know how to finance it. Our investors are already on the edge with the 10-year timeline we have.”

Lansdorp points out that we don’t yet know how to land 10-tonne payloads in the red planet’s thin atmosphere, let alone a 100-tonne return launch system (to understand the depth of this challenge, go to Nasa’s website and watch the video “Curiosity’s Seven Minutes Of Terror”, which animates the hair-raising machinations of a system necessary just to land the Mini-sized rover). Which could mean that Nasa, with its vague pedestrian plan to orbit Mars in the 2030s and maybe land in the 2040s, is right: we’re simply not technologically or politically there yet, and the new Mars rush is all a lot of hot air.

Lansdorp insists that, even if a return trip were practical, he wouldn’t go for it. “It’s such a waste of money and effort! There’s a whole world to be built – there’s work for centuries on Mars. Why send people who want to go for a holiday, when there are 200,000 applicants who don’t need to go back? You can send 10 settlement missions for the cost of one return. If you go for that option, the first mission will always be 20 years away, as it’s been since the 1960s.”

***

Who signs up for a one-way ticket to Mars? Clare Weedon is a whip-smart 27-year-old IT systems expert, curious and empathic, with opal-blue eyes and a pierced lip. We meet in a cafe in London, where she speaks excitedly about a forthcoming holiday chasing tornados in the American midwest. Becoming an astronaut was never part of her plan: when her brother sent her a link to Lansdorp’s call for astronauts, her first thought was, “Is this for real?” But she applied anyway. It was only at round two, a form that took most of a day to complete, that she started to take the prospect seriously. Asked to describe an experience of cultural awkwardness and how it was resolved, she recalled the time she (a pescetarian) and a vegetarian friend had lodged with an elderly, non-English-speaking Spanish couple who cooked them wonderful meaty meals; they managed a difficult situation with enough aplomb to be invited back. Prompted for a frightening incident, Weedon remembered being stuck on an icy motorway for six hours.

Μάρτιος: Clare Weedon
Mars One candidate Clare Weedon: ‘My boyfriend and I have been together for six years. We’ve had a row about it’. Φωτογραφία: Manuel Vazquez για την Guardian

Overseen by Mars One medical director Norbert Kraft, a veteran of the US, Russian and Japanese space programmes, the process aimed to slough off those who lacked the necessary application, intellect or self-awareness. From an initial 202,000, the candidates were reduced to 1,058; a routine medical, conducted by their own GPs, brought the numbers to a global 660. And then, 100. Mars One intends to repeat this selection process on an annual basis, delivering six fresh teams of four every year, leading to a pool of 100 by first flight.

Weedon was at her DJ boyfriend’s flat when she received an email headed “Congratulations!", which she opened with heart in mouth, palms sweating. “It was such a surreal feeling,"Λέει. “I was totally stunned – just so excited! I bounded off the sofa and ran upstairs, screaming.”

Ryan MacDonald interviews Dr Norbert Kraft, Mars One’s medical director

Her boyfriend was less thrilled. What do her family and friends think about her desire to leave the planet? Her eyes flick to the floor. "Ναι, it’s difficult. I mean, my boyfriend and I have been together six years and we’ve not spoken about it since I got through to the last 100. We’ve had a row about it, but not spoken. I don’t know what to say.”

Does she understand how he feels? "Ναι. I mean, it’s not worth ruining our relationship if nothing’s going to come of it. But I also understand the turmoil of feeling that someone might just fuck off and leave you – and that’s horrible! I mean, I’m laughing, but if I think about my situation…”

Does she share any of Roche’s reservations about Mars One? “I agree with some, but I totally disagree with others. I didn’t earn any points until last week, when I bought a T-shirt, so that part was bullshit. The points system means bugger all.”

Like everyone else, Weedon paid a £20 registration fee and thinks this fair. (“If you’re serious, what’s 20 quid?") As far as her suitability for a trip to Mars goes, she acknowledges that the process can at best have scratched the surface; but she contradicts Roche’s claim that applicants had been promised face-to-face interviews – and with a round-two cadre of 660 scattered across the globe, it’s hard to see how these interviews could have been conducted differently.

Weedon’s brother didn’t make it to the 100 και, until she did, no one else in the family knew they were applying. How did they react? “They’ve been great, πραγματικά. They can see the passion in my eyes and that there’s no holding me back, so they might as well support me.”

What awaits Weedon and her fellow pioneers, should Lansdorp raise the money? Mars is the fourth planet from the Sun, the last rocky “terrestrial” world before the ethereal planets, the gas giants, take over. The distance between us varies with each opposition, αλλά 2003 saw Mars pull within 55m km of Earth, the closest it had been or would be again for 60,000 χρόνια, during which it was the largest object in our sky – a ruby light you felt you could reach up and pluck from the night, then release again, like a firefly. Όλα τα ίδια, where the moon takes two days to reach, Mars is six months away, with a return journey becoming available after only six months there: a long time to spend floating in a tin can.

The planet could scarcely be less appealing to a human. Freezing cold and arid, Mars is a uniform rusty red, coloured by the oxidised iron in its soil. The Martian day is 37 minutes longer than that of Earth, which will appear as a pinprick of light in a sky that contains two moons. Weedon won’t be going outside without a spacesuit, because the atmosphere is 95% carbon dioxide, and planet-swallowing dust storms can last for months. On the plus side, gravity is a third of Earth’s and water is far more plentiful than once thought, meaning that everything necessary for life, from air to water to metals and plastics, can be manufactured there. Yet life will be monotonous and hard.

The space geologist Peter Grindrod, a professor at Birkbeck College, Λονδίνο, is part of a Europe-wide panel tasked with choosing a landing site for the European Space Agency’s UK-built ExoMars rover, which is scheduled to land and drill two metres below the surface in 2018. In his Bloomsbury HQ, Grindrod shows me photographs of sweeping Martian landscapes that make me ache to go. Like most scientists I consult, Grindrod is a Mars One sceptic. “Who would you want to spend the rest of your life with?” he asks. “Somebody who’s decided to give up everything and die on another planet? I saw one guy interviewed who had a wife and three children, and a reporter asked him, ‘What will you say when your daughter asks you, Daddy, why aren’t you going to come back? Would you change your mind?’ And he said, ‘Well, she’d be upset, but no, I’d still go.’”

***

Alison Rigby’s reaction to making the round two group of 1,058 was “ecstatic”, tempered by the fact that her partner didn’t get through. In a south London pub near her home, the 35-year-old lab technician and avowed science geek recalls the moment. “I said, ‘Should I continue?’ and he said, ‘Yes, ναί, yes – look what you’ve done already! Keep going, I’ll apply next time.’”

Then came the news she’d made the final 100. “I was shaking. I could not do anything. I was, αρέσει, ‘They chose me? Μου?’ I’m a pragmatist, and obviously the odds were against me, so I’d been convincing myself that I wouldn’t be selected and working out what I was going to do with the rest of my life. Έκτοτε, they’ve explained the criteria and I was like, «Ω, Εντάξει! I was a shoo-in!’”

At the Skype interview stage, everyone was asked the same thing: three knowledge-based questions, to see if candidates had learned the material they’d been sent, and five interconnected general ones. Perhaps the trickiest of these came last and sounded innocuous: “If, after three years on Mars, you had the chance to come home, would you?” I would have fallen at this hurdle – who knows how they would feel about anything after three years on Mars – but the correct answer is no, because not only would you be abandoning your team, but your physiology would have adapted, with radical bone and muscle loss making a return to Earth inadvisable.

How have Rigby’s family taken the news? "Λοιπόν, we’re still very close,"Λέει, “but this has become an issue for them. I mean, it was a big step for me to move down to London from Blackpool. My dad’s very proud of me, but sad to think of the implications. My mum’s more against it: I’m her only daughter and she wants me nearby. I think she’d say, ‘It’s more important to think about your family than yourself.’ And I’d go, ‘I’d love to, Mum, but I can’t.’”

How does she reconcile that? “By saying that what I’ll be doing is more important to more people than just my family. And while my family is really important, this is important for the whole world.”

She points to rocket designer Wernher von Braun’s words about the first moon landing being humanity’s biggest moment “since life crawled out of the slime”. “Surely the Mars mission will be an equally big step,” Rigby says. “This won’t just be flags and photographs, this is a settlement mission and people will be able to look up and see there are actually humans on Mars. Which makes the world seem so much smaller.”

Μάρτιος: Alison Rigby
Mars One candidate Alison Rigby: ‘A mission to Mars might break us out of our ennui, our powerlessness’. Φωτογραφία: Manuel Vazquez για την Guardian

Standing on a dusty red desert plain, gazing up at a speck of light, knowing it’s Earth and that there is no hope of returning, strikes me as the loneliest and most desolate feeling. But both Rigby and Weedon are uncowed by it. No one has left Earth’s orbit since 1972 and no one has ever ploughed beyond the moon into deep space, let alone for good. There’s also the question of why?

"Ναι. Somebody tweeted me, ‘Why do you want to go to Mars when we have so many problems here on Earth? Shouldn’t you stay and fix them?’”

Τι, you personally? “Ha! Exactly! είπα, ‘Shall we change mankind and then go to Mars, or shall we be bold and change mankind με going to Mars?’ The way I see it, we need a new vision, a new purpose. Even if Mars One doesn’t make it, it has definitely stoked the fires of exploration again. And if they do, or if Nasa does, if they choose an international crew and make it humanity’s mission to Mars, it will have a very big coalescing effect. It might break us out of the ennui that has descended, where we feel powerless.”

People predicted the same thing when the Apollo lunar missions brought back the first whole Earth photos, but Rigby thinks the psychology of a Mars mission will be different. “You’ll leave, then you’ll get to where you’re supposed to be, a planet – but it’s a different planet this time.”

We talk about the defection of Roche (who declined my interview requests). It turns out his criticisms had a curious effect on the rest of the 100, drawing them together as they formulated a response that Mars One management seemed unable to provide. “We left it for a day and thought, ‘Well, let’s see what Mars One has to say about this.’ Because we were expecting the hammer to fall.”

When the hammer didn’t fall, 76 members of the Mars 100 community group, a secure online forum, stepped up to post very effective retorts on YouTube (Ryan MacDonald’s 10 Reasons Mars One Is NOT A Scam demolishes the arguments one by one). A closeness began to form. Rigby asked a couple of European candidates to stay with her and meet fellow travellers. “It’s a wonderful resource,” she says of the forum, “a place where we can express our feelings without worrying about them slipping out or anything. The only slight worry is it’s taking us away from the public forums like the Facebook groups, so our presence there isn’t as strong as it was. But the issues we have to discuss are quite pressing.”

In this sense, the candidates are already pulling away from their lives on Earth. Clare Weedon pointed out that standing on the surface of the Moon was like being in space, because there is no atmosphere, whereas Mars will feel distinct, like a planet; σπίτι. Αν είναι έτσι, someone will have to get there before we’ll know whether that feels liberating, or crushingly claustrophobic.

***

With so many problems here on Earth, can there be any justification for spending billions of dollars on Mars? Some people think so and, significantly, one of them is the PayPal/SpaceX impresario Elon Musk. When I visited him at SpaceX’s factory in Los Angeles in 2013, he made no bones about the motivation behind SpaceX: it is to colonise Mars.

“Fundamentally, there are two reasons to go to Mars,” he explained. “One is defensive, as a form of life insurance, of preserving life, which we know can be wiped out by catastrophic events [such as comet strikes and supervolcano eruptions]. And the other is that it will be the greatest adventure ever. I am motivated more by the second, that it would be a fantastic adventure, even for those who don’t want to go. Just as with the moon, it was only a handful of people who went, but in a sense all of humanity went there with them. And I’m hopeful we can do it with better life expectancy than the original English colonists in America!"

Meet the people on a mission to be first on the red planet… and stay there – video

Musk wants to go himself, he told me, but expects to have the option of coming back. Of Mars One, he has been dismissive, telling MIT students last October, "Λοιπόν, the plan I’ve seen has them buying a bunch of Dragon capsules και Falcon 9 rockets to go to Mars. That’s cool, if they want to buy our rockets, I’ll certainly sell them – though I don’t think they’ve got anywhere near the funding to buy even one. But trying to go to Mars in a Dragon… that’s a long time to spend in something with the interior volume of an SUV.”

Later this year, Musk hopes to unveil designs for his own Mars Colonial Transporter, a craft capable of taking large numbers of people there. Whether through him or Lansdorp, it looks increasingly likely someone will go in my lifetime, a proposition that, even three years ago, looked laughable.

Lansdorp remains convinced that a whimsical tech billionaire will appear in time to get training and hardware off the ground – and he may be right. The sudden return of interest in human space exploration is in part a symptom of the displacement of state by corporate power: Elon Musk, Amazon’s Τζεφ Μπέζος, Microsoft’s Paul Allen and computer game designer John Carmack have all poured personal riches into space companies.

Are Mars One’s investors being naive in buying Lansdorp’s untried business plan? “It’s interesting as a thought experiment,” the Mars Society’s Robert Zubrin tells me. “I mean, Lansdorp doesn’t have bn, but Nasa does and in terms of going only one way – hey, we’re all on a one-way trip to somewhere! But I think it’s utterly fantastical that you’ll fund a Mars mission with a reality TV show.”

A Nasa insider who asks not to be named is more specific: "Ματιά, I support any initiative that’s trying to get to Mars, and I wish them nothing but the best. Their business plan – selling it as a reality TV show is clever, but I don’t think it’s going to be sustainable. Γιατί? What makes a good reality TV show? Tension, conflict, difficulty – all the things you’re wanting to avoid. And you don’t want to be sending four kooky divas to Mars! Έπειτα, even if you do, the one thing we know about reality TV ratings is they go down over time, so as broadcasters lose interest, who’s going to keep those people alive? The technology won’t be ready for them to be self-sustainable for quite some time, so what if the show’s cancelled? Is someone going to cough up bn to save four people? Really? And what if the astronauts decide to turn off the cameras?"

Born 29 years ago to British parents in South Africa, Mars One candidate Alexandra Doyle put herself through law school by moonlighting as an orthodontic nurse and now lives in the Midlands, where she works on the tills at Tesco, as a receptionist/sales consultant at a gym and as a film and TV extra. Last weekend she came to London to meet with other candidates, including Rigby’s guests from Spain and Denmark, and found the experience inspiring; she is thinking about applying for a degree in Space Exploration Systems at Leicester, if she doesn’t end up in full-time training.

Doyle’s enthusiasm for the Mars One experience thus far, which she describes as “probably the best and strangest of my life”, is hard to gainsay. To my desolation at the thought of leaving Earth, she counters, “I don’t know if it means I’m incredibly strange, but that moment where you’ve worked hard and you’re moving away from Earth and you’re never coming back… It sounds horrible, but to me that’s just amazing. And a lot of people have said, ‘Don’t you appreciate Earth? Are you not happy here? What are you trying to get away from?’ Fair enough, but it couldn’t be farther from the truth. There’s so much about the Earth that I love, but that doesn’t mean there’s not something else out there. A whole new way of life, a whole new existence. It’s a huge thing to get your head around, but as soon as you hear about it, I think your gut reaction tells you whether this is something you find awe-inspiring or that makes you feel sick. It’s built into our DNA, to imagine what else might be there and keep pushing the boundaries.”

For all her pragmatism, ωστόσο, there is a point in the conversation when the emotion wells up. "Ναι. It’s funny, δεν είναι?” Doyle says. “On paper I can be quite analytical, but whenever I chat to somebody about this, have a proper conversation, I get really emotional. It’s such a huge thing to contemplate.”

How many of this initial Mars 100 will make it there in 2027, if Mars One succeeds? Lansdorp reveals that he and medical director Kraft disagree on what to expect from the first group. “I wouldn’t be surprised to see all of their first group drop out along the way,” he admits. “No one has ever selected for a Mars mission that lasts a lifetime, so it’s not only the risk that people will get ill or change their minds, it’s also the risk that the groups we choose won’t be good enough. The first crew is really about keeping the team together and overcoming the challenges they will find – together.”

His intention is to have between three and five teams ready for each launch, choosing which one to send at the last moment. “Because I wouldn’t be surprised if the team we’ve selected climbs the tower to the rocket and at that moment one of them decides to drop out.”

What about him – is he still desperate to go? "Απολύτως,"Λέει, and pauses. “I have a son who is 18 months old and for me this changed my life completely. I would never leave him while he is young. But before I had my son, I wouldn’t have hesitated a second to go, if I had the idea that I was the right guy for the job.”

Wait a minute. He doesn’t think he’s the right guy? “No! Psychologically, I am absolutely the wrong person to be in such a small team for such a long time.”

How so? “I am stubborn, impatient, unwilling to take no for an answer. These are great qualities for an entrepreneur, but terrible for an astronaut working in a small team. I am absolutely the wrong person to be in the first wave of settlers.”

Will Mars One make it? The attrition rate among startup companies is huge; for those with ambitions to colonise space, we don’t even have a measure. But what Lansdorp, Musk and others have done is reopen a conversation that had died. Somewhere on Earth, τώρα αμέσως, the first human to set foot on Mars is probably among us.

@wiresmith
• Photographs shot on location at sciencemuseum.org.uk


guardian.co.uk © Guardian Ειδήσεις & Media Limited 2010

Δημοσιεύθηκε μέσω του Guardian News Feed plugin για WordPress.